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    Impression du texte

    Robert Jaspar

    Biographie

    Robert "Bobby" Jaspar est né dans ce qu'il est convenu d'appeler une "famille d'artistes" (un grand-père musicien, un père artiste peintre).

    Enfant, il étudie, sans grande conviction, le solfège et le piano. Mais c'est seulement au début de la guerre, alors qu'il est étudiant à l'Athénée, qu'il a le coup de foudre à la fois pour un nouvel instrument - la clarinette - et un nouveau genre de musique - le jazz. Un week-end de la fin 1942, aux "sports nautiques", une salle des fêtes parmi d'autres, la soirée est animée par un orchestre d'étudiants qui, en deux ans, est arrivé à de surprenants résultats : la "Session d'une heure" est devenue la meilleure formation amateur de la région. Dans la salle, Bobby Jaspar, André Putsage et quelques autres lycéens ont les yeux rivés sur ces garçons à peine plus âgés qu'eux - Pelzer, Leclercq, Mottart, Classen, etc. - qui jouent cette musique, "comme sur les disques". Dès le lundi matin, les jeux sont faits. Jaspar et Putsage ne parlent plus que de leur projet : ils seront musiciens eux aussi, ils monteront un orchestre et ils joueront du jazz, quoi qu'il arrive ! Après quelque temps de mise en train solitaire, à la clarinette pour Jaspar, à la batterie pour Putsage, les deux apprentis musiciens commencent à travailler ensemble, s'efforçant de reproduire ce qu'ils entendent sur disque. Bientôt, le guitariste Pierre Robert, le promoteur de la Session d'une heure qui jouait déjà en milieu professionnel, les entend et décide de se joindre à eux. Ce qui revient à cette époque à les prendre en charge et surtout à leur apporter la base harmonique qui leur fait défaut. Le bassiste Charles Libon se joint au trio de base. Le groupe ainsi constitué se donne le nom de "Swingtet Pont d'Avroy", et met au point quelques morceaux du répertoire de Benny Goodman.

    En octobre 1943, il décroche un premier enregistrement, au Mondial, à l'occasion d'un de ces pseudo-cours de danse qui permettaient de contourner l'interdiction de la danse décrétée par l'occupant. Ce sera d'ailleurs un des seuls engagements du Swingtet puisque, dès avril 1944, on retrouve cette formation sous le nom de "Bob-Shots", ce qui signifie approximativement "les coups de Bob".

    La grande aventure des Bob-Shots ne commencera pourtant qu'en 1945, car entre-temps, Pierre Robert a été arrêté et déporté. L'orchestre se dissout provisoirement. Le seul témoignage de ces Bob-Shots première mouture, un acétate enregistré à Liège Expérimental, semble avoir malheureusement disparu. Survient la Libération. En quelques années, Jaspar est devenu un clarinettiste tout à fait honnête. L'arrivée des Américains - et de leurs V-Discs ! - le ravit bien évidemment. Il commence, tout en poursuivant ses études, à "jammer" un peu partout, à Liège (notamment dans l'orchestre d'Armand Gramme) et à Bruxelles où il se produit aux côtés du pianiste Vicky Thunus (au Cosmopolite) ainsi qu'avec Bobby Naret et Léo Souris. Rentré de déportation en avril 1945, Pierre Robert décide de réunir les Bob-Shots et le 21 juillet, le groupe est à nouveau sur la brêche. Jacques Pelzer, Armand Bilak, Jean-Marie Vandresse puis Georges Leclercq, transfuges de la Session d'une heure, viennent renforcer le quartette initial. La grande aventure commence, pour de bon cette fois. Petit à petit, les Bob-Shots deviennent non seulement le numéro un des orchestres liégeois, mais également une des meilleures formations du pays (avec le Jazz Hot et les Internationals, le quartette de Raoul Faisant et le groupe de Jack Sels). Leur découverte précoce du be-pop fera des Bob-Shots un orchestre aux dimensions historiques. En 1945 et 1946, leur répertoire reste néanmoins celui des petites formations swing (Reinhardt, Teddy Wilson, Ellington, Goodman). Bobby Jaspar joue toujours de la clarinette mais, progressivement, notamment sous l'influence de son maître Raoul Faisant alors à son apogée, il optera pour le ténor et délaissera son premier instrument. Impossible de rendre compte en quelques lignes du phénomène Bob-Shots ; retenons ici que cette période est pour Jaspar celle de la première maturité. Davantage impressionné par Faisant, par Don Byas - qu'il héberge en 1947, lors de son séjour en Belgique - puis par Lucky Thompson (avec qui il joue à Nice en 1948), que par le bop pur, il s'est créé une sonorité et un phrasé solides et ancrés dans la tradition, à partir desquels il développera son propre style dans les années qui suivront. Si Pelzer et Putsage sont plus spécifiquement des boppers, Bobby Jaspar est passé du côté des "modernes" et il sera un des premiers à intérioriser l'esthétique cool. L'époque "revivaliste" est loin derrière... Absorbés par leurs études universitaires (Jaspar est à l'époque à l'Institut Polytechnique de Liège), les Bob-Shots espacent leurs prestations. S'ils gardent leurs fans et continuent à jouir de l'estime de personnalités comme Boris Vian, ils ne réussissent pas davantage que leurs collègues américains à convaincre le grand public de les suivre sur les voies du bop.

    Fin 1948, on peut estimer que les Bob-Shots en tant que tels ont vécu, même si leur nom apparaît encore de temps à autre sur les affiches de concerts ou de festivals. Leur chant du cygne - mais il ne s'agit plus vraiment des Bob-Shots ! - sera ce concert de 1949 au Festival de Paris, au même programme que Charlie Parker et Miles Davis !

    Entretemps, Jaspar est devenu ingénieur chimiste, Pelzer pharmacien, au moins sur parchemin. Car l'heure du choix a sonné. A la fin des années 40, après quelques tâtonnement, Bobby Jaspar choisit définitivement la musique. On le retrouvera d'abord en Allemagne, aux côtés de Vicky Thunus, Sadi et quelques autres. Mais la musique commerciale qu'on attend dorénavant des musiciens professionnels aura tôt fait de le dégoûter. Il choisit de tenter sa chance à Paris, alors capitale européenne du jazz.

    Le milieu du jazz parisien compte dans les années 50, un nombre important de musiciens belges : Benoît Quersin, Sadi, Francy Boland, Christian Kellens, René Thomas. Tous ont connu dans la capitale française des débuts difficiles. Jaspar, descendu à l'hôtel du Grand Balcon, a beaucoup de mal à vivre de sa musique : il joue bien quelques temps avec Henri Renaud (il enregistre avec lui, en 1951, quelques faces pour le petit label Saturne, dont une partie sortira sous forme de "picture 78rpm !" aujourd'hui rarissimes !) ; il lui arrive, à l'occasion, de remplacer Hubert Fol dans le groupe de Django Reinhardt ; mais sa situation reste précaire. Régulièrement, il rentre à Liège, notamment pour participer aux fameuses jams de la Laiterie d'Embourg, en entraînant à sa suite quelques uns de ses nouveaux amis français. Passablement découragé, il accepte en 1952, de suivre Maurice Vandair, Bernard Hullin et quelques autres à Tahiti ! L'orchestre a un contrat de six mois au dancing "Les Cols Bleus" à Papeete ; hélas, le public tahitien n'est pas plus sensible que le public européen au jazz moderne. Une fois de plus, il faut mettre de l'eau dans son vin. Le contrat tourne court et les musiciens, pour payer le voyage de retour, se voient contraints de prolonger leur séjour - ce qui, vu le climat et le paysage, n'est pas si désagréable. Entre deux pêches au requin, Bobby Jaspar se remet à travailler comme chimiste, en plein archipel Tuamotou ! Ses amis belges et français le croient bel et bien perdu pour le jazz.

    En 1953, il rentre au bercail. Le climat semble plus favorable au jazz moderne et pendant quelques années, surtout de 1954 à 1956, Bobby Jaspar va, d'engagements en engagements, de disques en disques, devenir une des vedettes du jazz "français" et européens, se retrouvant bientôt aux premières places des polls annuels. Après quelques errances du côté de chez Barelli et Diéval, commence pour lui une période plus faste, Henri Renaud, André Hodeir, Jimmy Raney, Dave Amram, Sadi (et son big band de la Rose Rouge !), Jay Cameron, René Urtregger, Jimmy Gourley, Christian Chevalier, Bernard Peiffer, Chet Baker enfin : tous veulent Jaspar dans leur orchestre. Lui-même dirige ses propres formations, la plus connue étant ce quintette de 1955 au club Saint-Germain, avec le guitariste Sacha Distel. Il compose énormément : Sanguine, Awèvalet, Jeux de Quartes, etc., qui figurent sur ses propres albums : "Bobby Jaspar New Jazz", "Gone with the wind", etc. Il nage alors en pleine esthétique cool/west coast (y compris, au contact d'Hodeir, dans ce que le courant a de plus expérimental). Il a trouvé sa voie quelque part entre Getz et Lester ; son jeu est aérien, souple, délicat ; il entretient avec les guitaristes (comme Getz d'azilleurs), une relation contrapunctique précise et légère, riche d'entrelacs complices et d'émotion retenue. A cette époque, il écrit pour Jazz Hot, des études dont la pertinence doit faire rougir plus d'un critique professionnel. Il est vrai que l'homme ne correspond en rien à l'image-type du "jazzman sauvage", tout dans l'instinct, peu dans la tête : doté d'une intelligence supérieure, pressent-il qu'une telle escalade, pour un écorché de son espèce, peut mener tout droit à la chute ? En novembre 1955, il rentre à Liège, accueilli triomphalement pour un concert à l'Émulation avec Don Byas. "Deux des plus grands ténors au monde" annonce le Hot Club de Belgique ! La même année, il épouse Blossom Dearie, chanteuse et pianiste américaine qui dirige alors un groupe vocal, les Blue Stars. Ce mariage facilitera le grand saut ! Il y pensait depuis quelques temps déjà (comme y pensent tous les jazzmen du monde) ; maintenant, sa décision est prise : il faut aller de l'avant. Si ça a marché à Paris, pourquoi ne pas affronter la Mecque du jazz, la vraie : New York. En avril 1956, Bobby Jaspar, qui a tout juste trente ans, s'embarque pour les États-Unis, pour ce New York où des centaines de saxophonistes attendent déjà leur heure !

    Bien plus encore que les débuts parisiens, les premiers pas à New York sont difficiles ; "je me demandais ce que je faisais ici" dira-t-il, "et j'étais prêt à abandonner la musique". Il s'est inscrit dès que possible au tout puissant syndicat des musiciens et il arpente la ville à la recherche d'un concert. Par chance, il rencontre Mort Herbert (à l'époque bassiste dans l'All Stars de Louis Armstrong) qui l'engage pour un enregistrement, deux mois à peine après son arrivée, et qui, surtout, l'introduit dans certains cénacles de la Grosse Pomme. C'est ainsi que, de rencontres en rencontres, il atterrit dans le big band de Gil Fuller, aux côtés d'Oscar Pettiford, Hans Jones et Gil Evans. C'est le début d'une ascension fulgurante ; de Gil Evans à Miles Davis, il n'y a jamais qu'un pas, qu'il franchit lors d'une jam-session. Miles Davis, pourtant avare de compliments, surtout à l'encontre des blancs, le recommande à Jay Jay Johnson qui cherchait un nouveau sax pour son groupe. Et Jaspar ("Jasper" comme disent et écrivent les Américains !) se retrouve dès 1956, membre à part entière d'une des plus prestigieuses phalanges hard-bop des années 50 : J. J. Johnson (tb), Bobby Jaspar (ts, fl), Tommy Flanagan (p), Wilbur Littel (b), Elvin Jones (dm) ! Quatre noirs pétris de swing et un petit blanc qui, et c'est là le miracle, ne détonne pas le moins du monde ! J'ai dit "hard-bop", en effet, dès son arrivée à New York, le jeu de Jaspar s'est durci et au fil des enregistrement du quintette, on peut suivre les étapes de ce durcissement. Par ailleurs, Jaspar ajoute une corde à son arc en choisissant un second instrument, la flûte, encore peu utilisée en jazz et qu'il a commencé a pratiquer peu avant son départ. Bobby Jaspar deviendra une des voix les plus marquantes et le splus originales de la flûte-jazz.

    Premier, catégorie "New Stars" dans le Down beat Poll dès le mois d'août 1956, il va parcourir les U.S.A. de long en large avec Jay Jay Johnson, à un rythme infernal qui non seulement l'épuise physiquement mais renforce vraisemblablement des tendances déjà plus que latentes à consommer diverses drogues. En 1956 et 1957, Bobby Jaspar joue et enregistre avec Hank Jones, André Hodeir, Herbie Mann, Billy Verplanck ainsi qu'au sein d'un All Stars détonnant (Coltrane, Webster Young, Idrees Sulieman, Mal Waldron, Kenny Burrell, Paul Chambers et Art Taylor, tous issus de la firme de disques "Prestige"). Il enregistre également deux albums à son nom, l'un en 1956 (le plus personnel, qui contient les fameux "Clarinescapade" et "In a little Provincial Town" - ce dernier titre en hommage à Liège), l'autre en 1957, pour Prestige précisément, plus musclé, plus strictement new-yorkais !

    Deux albums complémentaires qui suffiraient à eux seuls à le placer parmi les grands du jazz. Toujours avec Jay Jay Johnson, il part en tournée en Europe. C'est à son retour aux États-Unis, après de courtes vacances au pays natal, qu'il va vivre une expérience peu commune : un séjour de quelques semaines dans le quintette de Miles Davis ! Bobby Jaspar et Barney Wilen (à la même époque d'ailleurs) sont les seuls Européens - et pour ainsi dire les seuls blancs jusqu'à Liebman, Grossman et les autres - à pouvoir se vanter d'une telle performance. Performance qui les situe au rang de John Coltrane, de Sonny Rollins, de Wayne Shorter. Malheureusement, ce séjour au coeur même de la "locomotive" du jazz des années 50 ne sera pas vraiment une réussite. Jaspar ne peut s'intégrer à l'esprit du quintette, d'autant que Miles Davis ne lui permet pas de jouer de la flûte. Les relations avec Miles et sa cour ne sont d'ailleurs pas des plus aisées ; Bobby racontera plus tard ces soirées où il se retrouvait atrocement seul et malade, assis sur les marches de l'arrière-cour sordide d'un club new-yorkais, vivant à l'envers les affres du racisme, payant pour les crimes que d'autres avaient commis.

    Il reste que ce séjour, si pénible soit-il, marque une nouvelle étape dans son intégration au milieu new-yorkais. De 1958 à 1960, il se produit dans les quintette de Jay Jay Johnson et de Donald Byrd (avec qui il effectue une nouvelle et triomphale tournée en Europe) ; il enregistre aux côtés de Barry Galbraith, Toshiko Akiyoshi (avec René Thomas), Wynton Kelly, Milt Jackson, Kenny Burrell, jouant également avec Toots Thielemans, Bill Evans, Jimmy Roney, dans les lieux les plus mythiques : le Birdland, le Village Vauguard. Pendant tout ce temps, Bobby Jaspar reste un "pur" qui préférera toujours vivre mal du jazz que vivre bien d'une musique alimentaire qu'il méprise. Le corollaire de ce credo est une lutte permanente pour la survie, dans cette jungle new-yorkaise qui, impitoyablement, mine sa santé. Quand il rentre en Europe en 1961, chacun s'accorde à penser qu'il était grand temps ! A Comblain, devenu entretemps un des premiers festivals au monde, il est sans force et peut à peine jouer.

    Ses amis le persuadent de ne pas retourner là-bas, pas tout de suite en tout cas. Lentement, il se rétablit, même si ceux qui le connaissent bien pressentent que ce n'est qu'un sursis. René Thomas est rentré au pays lui aussi et, ensemble, ils montent un orchestre qui va conquérir l'Europe en 1961 et 1962.

    Benoît Quersin (b), Daniel Humair (dms), et à l'occasion les pianistes René Urtregger et Amadeo Tommasi, entourent les deux Liégeois. Cette formation est la première à être engagée au Ronnie Scott de Londres, alors qu'elle n'est constituée que d'Européens, de surcroît non britaniques ! A Rome, le quintette enregistre un superbe album ; puis un autre encore, avec Chet Baker ! Depuis leur première rencontre dans un studio d'enregistrement en 1955, beaucoup de choses ont changé, pour l'un comme pour l'autre. Et leur musique en porte la marque. En 1962, Bobby Jaspar effacera le pénible souvenir de sa prestation à Comblain l'année précédente, en participant à des concerts et à différentes jams dans sa "little provincial town". Il repart alors subitement pour les États-Unis. Sans doute la vie plus calme qu'il connaît en Europe ne lui suffit-elle plus. On songe aux derniers voyages de Bud Powell tel que l'a superbement décrit Francis Paudras : dans les deux cas, l'issue sera fatale. Dès le mois de septembre, Jaspar est hospitalisé. Il apparaît bientôt qu'une opération à coeur ouvert est indispensable. Tandis que ses amis américains s'activent pour trouver la quantité de sang nécessaire à l'opération, en Belgique, un "benefit concert" est organisé pour payer les frais d'hospitalisation, Jaspar n'ayant évidemment pas le sou. L'opération a finalement lieu, mais son état s'est encore aggravé et désormais, rien ne pourra le sauver. Le 4 mars 1963, Bobby Jaspar meurt à l'Hôpital Bellevue, dans ce New York qui l'a consacré puis tué. Parmi les hommages que lui rendent les divers périodiques spécialisés, on retiendra celui de Pierre Bompari, dans l'éphémère revue Jazz Hip : "... Il ne m'appartient pas - et à personne - de parler de la façon dont Bobby a choisi de nous quitter. Il ne m'appartient pas - et à personne - de disserter sur ce long et pénible suicide. Non, il ne m'appartient pas de parler du départ de ce musicien d'exception, surtout au moment où quelques tristes imbéciles de la presse parisienne se complaisent à déblatérer sur un sujet trop, beaucoup trop délicat et complexe sur le tas de boue qui leur sert de cervelle. Bobby Jaspar possédait en lui l'idéal des choses bien faites et avec coeur. Il était honnête et bon et c'est tout ce que je veux savoir de lui. Il faisait partie de ces hommes à la sensibilité et à la sincérité exaltantes. Il était de la lignée des Boris Vian, se moquant parfois tendrement de lui-même pour nager dans un monde un peu moins conventionnel que celui qui nous est offert chaque jour. La pataphysique aurait pu lui suffire pour passer, pour enjamber le pont de la médiocrité quotidienne. Elle ne l'a pas fait...".

    Le 14 mars 1963, Bobby Jaspar est enterré au cimetière de Robermont ; il venait d'avoir trente sept ans ! Quelques jours plus tard, Jacques Pelzer et Maurice Simon joueront l'Agnus Dei de Bizet et All the things you are à la messe-jazz célébrée en son honneur. Vingt cinq ans plus tard, on commence à réaliser quelle perte la mort prématurée de Bobby Jaspar a représenté pour le jazz.

    Source : Jean-Pol Schroeder dans Dictionnaire du jazz à Bruxelles et en Wallonie, Conseil de la musique de la Communauté française de Belgique, Pierre Mardaga, 1990, 175 à 180

    Oeuvres

    Bobby Jaspar est un des musiciens belges ayant enregistré le plus. Au début des années 50, en France avec Henri Renaud, Bernard Peiffer, Jimmy Raney, André Hodeir, Jay Cameron, Don Rendell, Dave Amran, Christian Chevalier, Chet Baker, ainsi que de nombreux enregistrements sous son nom. A partir de 1956, aux U.S.A., avec Jay Jay Johnson, Hank Jones, Herbie Man, Tony Benet, Helen Merrill, Toshiko Akiyoshi. En France (1958) avec Donald Byrd, Michel Hausser. A nouveau aux U.S.A. à partir de 1959 avec Wynton Kelly, Chris Connor, Milt Jackson, Kenny Burrell, John Coltrane (Prestige All Stars), Chet Baker, John Lewis.

    Documentation

    Dictionnaire du jazz à Bruxelles et en Wallonie, Conseil de la musique de la Communauté française de Belgique, Pierre Mardaga, 1990, 175 à 180
    Date de création : 2012-04-01 | Date de modification : 2012-04-01
    Informations
    Données biographiques
    Nationalité
    Belgique
    Naissance
    20/02/1926, Liège
    Déces
    04/03/1963
    Raccourcis

    Référence


    10%
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